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¿Cuales son las causas de las infecciones del tracto urinario (ITU)?
¿Quién está a riesgo?
¿Cuales son los síntomas de la ITU?
¿Cómo se diagnostica la ITU?
¿Cómo se trata la ITU?
¿Existe una vacuna para prevenir las frecuentes ITU?


Las infecciones del tracto urinario son un problema serio de salud que afectan a millones de personas todos los años.

Las infecciones del tracto urinario son comunes – sólo las infecciones del sistema respiratorio ocurren mas frecuentemente. En 1997, las infecciones del tracto urinario (ITU) fueron el motivo de aproximadamente de 8.3 millones de visitas al doctor.? Las mujeres son más predispuestas a tener ITU por razones que no se saben. Una de cada cinco mujeres desarrolla una ITU en el transcurso de su vida. Las ITU en los hombres no son comunes, pero pueden ser muy serias cuando suceden.


El sistema urinario consiste de los riñones, uréteres, vejiga y uretra. Los elementos críticos en el sistema son los riñones, un par de órganos color morado-chocolate localizados por debajo de las costillas hacia el medio de la espalda. Los riñonesremueven el exceso de liquido y deshechos de la sangre en la forma de orina, mantienen un balance estable de sales y otras substancias en la sangre, y producen una hormona que ayuda a la formación de glóbulos rojos. Unos tubos delgados llamados uréteres llevan la orina de los riñones a la vejiga, que es de una forma triangular y esta localizada en la parte baja del abdomen. La orina se deposita en la vejiga y se vacía a través de la uretra.

El promedio de orina que un adulto produce es alrededor de un litro y medio diario. La cantidad de orina varia, dependiendo de la cantidad de líquidos y alimentos que una persona consume. El volumen de orina que se produce en la noche es alrededor de la mitad de lo que se produce durante el día.

¿Cuales son las causas de las infecciones del tracto urinario (ITU)? (regrese al principio de la pagina)

La orina normal es estéril. Contiene fluidos, sales, y deshechos, pero no tiene bacterias, ni virus u hongos. Una infección ocurre cuando microorganismos, usualmente bacteria del tracto digestivo, se pegan a la abertura de la uretra y comienza a multiplicarse. La mayoría de las infecciones son de un tipo de bacteria, Escherichia coli (E. coli), que normalmente se encuentra en el colon.

En muchos casos, la bacteria comienza a crecer en la uretra. Una infección limitada a la uretra, se llama uretritis. De ahí, la bacteria por lo general se mueve hacia la vejiga, causando una infección de la vejiga (cistitis). Si la infección no se trata pronto, las bacterias pueden subir por los uréteres e infectar los riñones (píelonefritis).

Los microorganismos llamados Clamidia y Micoplasma también pueden causar ITU tanto en hombres como en mujeres, pero estas infecciones por lo general se limitan a la uretra y al sistema reproductivo. A diferencia de la E. coli, Clamidia y Micoplasma se transmiten sexualmente, y estas infecciones requieren que se le dé tratamiento a la pareja.

El sistema urinario esta compuesto de una manera que ayuda a proteger de infecciones. Los uréteres y la vejiga normalmente previenen que la orina se devuelva hacia los riñones, y el flujo de la orina de la vejiga ayuda a limpiar el organismo de bacterias. En los hombres, la glándula de la próstata produce secreciones que hacen disminuyen el crecimiento de bacterias. En ambos sexos, las defensas del sistema inmunológico también previenen las infecciones. Pero a pesar de estos resguardos, las infecciones aun ocurren.

¿Quién está a riesgo? (regrese al principio de la pagina)

Algunas personas son más propensas a tener ITU que otras. Cualquier anormalidad del tracto urinario que obstruya el flujo de la orina (una piedra en el riñón, por ejemplo) puede comenzar una infección. Un agrandamiento de la próstata puede reducir el flujo de la orina, y por lo tanto aumentar el riesgo de infección.

Una causa común de infección son las sondas, que se colocan en la vejiga. Una persona que no pueda orinar o que este inconsciente o en estado critico necesita que se le coloque una sonda por largo tiempo. Algunas personas, especialmente las de edad avanzada o aquellas que tienen problemas del sistema nervioso y pierden el control de la vejiga, pueden necesitar una sonda permanentemente. Las bacterias en la sonda pueden infectar la vejiga, y por lo tanto el personal de los hospitales toma cuidados especiales para mantener el catéter estéril y removerlo lo antes posible.

Las personas con diabetes tienen un riesgo mayor de ITU porque la diabetes produce cambios en el sistema inmunológico. Cualquier problema que suprime el sistema inmunológico aumenta el riesgo de infección urinaria.

Las ITU pueden ocurrir en los bebes que nacen con anormalidades en el tracto urinario, y algunas veces estas necesitan ser corregidos con cirugía. Las ITU raras veces ocurren en niños y en hombres jóvenes. Sin embargo, en las mujeres el número de casos de ITU aumenta con la edad. Los científicos no saben porque las mujeres tienen mas infecciones que los hombres. Un factor puede ser que la uretra en la mujer es corta, lo que permite que las bacterias suban rápidamente a la vejiga. También, el orificio de la uretra en la mujer esta cerca de fuentes de bacterias del ano y la vagina. Para muchas mujeres, la relación sexual provoca una infección, aunque las razones porque esto sucede no están claras.

De acuerdo a varios estudios, las mujeres que usan un diafragma tienen mas posibilidad de desarrollar una ITU que las mujeres que usan otro método de contracepción. Recientemente, los investigadores han descubierto que las mujeres con compañeros que usan un condón con espuma espermicida también tienden a tener crecimiento de la bacteria E. Coli en la vagina.

Infecciones Frecuentes (regrese al principio de la pagina)

Muchas mujeres sufren de ITU frecuentes. Alrededor de un 20 por ciento de mujeres que han tenido una ITU tendrán otra, y 30 por ciento de esas tendrán aun otra infección del tracto urinario. En este grupo último, el 80 por tendrán recurrencias.

Usualmente, la ultima infección proviene de una cepa o tipo de bacteria que es diferente a la causante de la infección previa, lo que indica que es una infección distinta. (Aun cuando las ITU recurrentes son debidas a E. Coli, pequeñas diferencias en la bacteria indican que son distintas infecciones.)

Los estudios patrocinados por los Institutos Nacionales de Salud (National Institutes of Health – NIH) sugieren que el factor detrás de las ITU recurrentes puede ser la habilidad de las bacterias a pegarse a las células que revisten el tracto urinario. En un estudio reciente, el cual fue patrocinado por los Institutos Nacionales de Salud, se demostró que las bacterias forman una capa protectiva en el revestimiento de la vejiga de los ratones. Si se puede demostrar un proceso similar en los humanos, el descubrimiento podrá llevar a nuevos tratamientos para prevenir las ITU recurrentes. Otras investigaciones indican que las mujeres que son “no-segregadoras” de ciertos antígenos de grupos sanguíneos, pueden ser más propensas a las ITU recurrentes porque las células que revisten la vagina y la uretra pueden permitir que las bacterias se peguen mas fácilmente. Los estudios futuros demostraran si esta asociación es valida y útil para identificare las mujeres con alto riesgo de ITU.

Infecciones durante el Embarazo (regrese al principio de la pagina)

Las mujeres embarazadas no son más propensas a las ITU que las otras mujeres. Sin embargo, cuando ocurre una ITU, es más probable que se extienda a los riñones. De acuerdo a algunos reportes, de dos a cuatro por ciento de las mujeres embarazadas desarrollan infección urinaria. Los científicos piensan que los cambios hormonales y cambios en la posición del tracto urinario durante el embarazo facilitan que las bacterias suban por los uréteres a los riñones. Por esta razón, los médicos recomiendan el análisis periódico de la orina.

¿Cuales son los síntomas de ITU? (regrese al principio de la pagina)

No todas las personas que tienen una ITU tienen síntomas, pero la mayoría de las personas demuestran algún síntoma. Estos pueden ser el deseo frecuente y urgente de orinar y una sensación de dolor y ardor en el área de la vejiga o de la uretra cuando se orina. No es inusual tener un malestar generalizado – cansancio, temblores, agotamiento – y sentir dolor aun cuando no esté orinando. Muchas mujeres también sienten una presión molestosa por encima del hueso púbico, y algunos hombres sienten una sensación de llenura en el recto. Es común que una persona con infección urinaria se queje de que solo orina pequeñas cantidades, a pesar de la urgencia de orinar. La orina puede tener verse lechosa o turbia, aun rojiza si hay sangre presente. Cuando hay fiebre significa que la infección llegó a los riñones. Otros síntomas de una infección de los riñones incluyen dolor en la espalda o al lado y por debajo de las costillas, náusea y vómitos.

En los niños, los síntomas de una infección urinaria pueden ser ignorados o se les puede atribuir a otro problema. Una ITU debe de tenerse en consideración cuando el niño está irritado, no come normalmente, tiene una fiebre alta que no mejora, tiene incontinencia o diarrea, o no tiene energía. El niño debe ser visto por un medico si hay alguna pregunta con referentes a estos síntomas, especialmente si hay un cambio en los hábitos de orinar del niño.

¿Cómo se diagnostica ITU? (regrese al principio de la pagina)

Para saber si Ud. tiene una ITU, su doctor hará un análisis con una muestra de su orina para ver si hay pus o bacteria. Se le pedirá que produzca “una muestra limpia” de orina, limpiándose el área genital y coleccionando una muestra de orina “del medio del chorro” y la en un frasco estéril. (Esta forma de colectar orina ayuda a prevenir que la bacteria alrededor del área genital se introduzca en la muestra y confunda los resultados). Usualmente, la muestra se manda a un laboratorio.

El examen de la orina chequea si hay glóbulos blancos y rojos y si hay bacteria. La bacteria se pone a crecer en un cultivo y se hacen pruebas para ver que tipo de antibiótico es el mejor para combatir la bacteria. Este último paso del examen se llama examen de sensitividad.

Algunos microbios, como Clamidia y Micoplasma, solamente pueden ser detectados con cultivos especiales de bacterias. El doctor sospecha de una de estas infecciones cuando la persona tiene síntomas de ITU con pus en la orina, pero no crecen bacterias en el cultivo.

Cuando la infección no se cura con tratamiento y se encuentra el mismo tipo de bacteria, el doctor ordenará un examen que da imágenes del tracto urinario. Uno de estos exámenes es la pielografía endovenosa (intravenous pyelogram – IVP), que son rayos X de la vejiga, los riñones y los uréteres. Un tinte opaco, que se ve en la radiografía, se inyecta en la vena y se toman una serie de rayos X. Esta radiografía muestra el contorno del tracto urinario, y revela aun los pequeños cambios en la estructura del tracto.

Si Ud. sufre de infecciones recurrentes, su doctor también puede recomendar un examen de ultrasonido, que produce imágenes de los patrones de ecos de ondas de sonido que rebotan de los órganos internos. Otro examen útil es la cistoscopia. Un cistoscopio es un instrumento hecho de un tubo hueco, con varios lentes y una fuente de luz, que permite que el doctor mira a la vejiga por dentro a través de la uretra.

¿Cómo se trata la ITU? (regrese al principio de la pagina)

Las ITU se tratan con antibióticos. La medicina apropiada y la duración del tratamiento dependen de la historia clínica del paciente y los resultados del examen (cultivo) que identifica que la bacteria. La prueba de sensitividad es especialmente útil para ayudar al medico a seleccionar la medicina más efectiva. Las medicinas que se usan más comúnmente para tratar ITU son el trimetoprim (Trimpex), trimetoprim/ sulfametoxazol (Bactrim, Septra, Cotrim), amoxicilina (Amoxil, Trimox, Wymox), nitrofurantoina (Macrodantin, Furadantin) y ampicilina. Existe una nueva categoría de antibióticos, llamados quinolonas, que incluyen cuatro antibióticos que fueron aprobados hacen pocos años para tratar ITU. Estos antibióticos incluyen ofloxacin (Floxin), norfloxacin (Noroxin), ciprofloxacin (Cipro), trovafloxin (Trovan).

Comúnmente una ITU puede ser curada con uno o dos días de tratamiento si la infección no se complica con una obstrucción o con problemas del sistema nervioso. Sin embargo, muchos doctores le piden a sus pacientes que tomen el antibiótico por una semana o dos, para asegurarse que la infección ha sido curada. No se recomiendan tratamientos de una sola dosis para algunos grupos de pacientes, por ejemplo, los que se han demorado para ser tratados o los que tienen signos de una infección en el riñón, pacientes con diabetes o anormalidades estructurales, o hombres que tienen infecciones de la próstata. Se recomiendan tratamientos más largos para los pacientes con infecciones causadas por Micoplasma o Clamidia, y son por generalmente tratadas con tetraciclina, trimetoprim/ sulfametoxazol (TMP/SMZ) o doxiciclina. Un examen de la orina al terminar el tratamiento es indicado para confirmar que el tracto urinario este libre de infección. Es importante hacer el tratamiento completo porque muchos síntomas pueden desaparecer antes de que la infección haya sido completamente curada.

Los pacientes muy enfermos con infección de los riñones necesitaran ser hospitalizados hasta que puedan tomar líquidos y medicinas por boca. Las infecciones de los riñones generalmente requieren varias semanas de tratamiento con antibiótico. Los investigadores de la Universidad de Washington descubrieron que un tratamiento de dos semanas con TMP/SMZ fue tan efectivo como seis semanas de tratamiento con la misma droga en mujeres con infección del riñón no relacionada a obstrucción ni a problemas del sistema nervioso. En estos casos, estas infecciones de los riñones raras veces conllevan a daño renal o fallo renal, a no ser que no sean tratadas.

Hay varias drogas en el mercado que ayudan a aliviar el dolor de la ITU. Un paño de calor también ayuda. Muchos doctores sugieren tomar mucha agua para ayudar a limpiar el tracto urinario de bacteria. Durante el tratamiento, es mejor evitar el café, el alcohol, y las comidas muy condimentadas. Además, una de las cosas mejores que un fumador puede hacer para ayudar su vejiga es dejar de fumar. El fumar es la causa mayor de cáncer de la vejiga.

Infecciones Repetidas en las Mujeres (regrese al principio de la pagina)

Las mujeres que han tenido tres ITU probablemente continuarán teniéndolas. Cuatro de cada cinco mujeres tendrán una infección dentro de 18 meses de la ultima ITU. Muchas mujeres tienen estas infecciones aun más frecuentemente. Las mujeres que sufren infecciones recurrentes (tres o más por año) deberán preguntarle al doctor sobre una de las siguientes opciones de tratamientos:

Tomar una dosis leve de antibiótico como TMP/SMZ o nitrofurantoina diariamente por seis meses o más. (Si se toma por la noche, la droga permanece en la vejiga por más tiempo y puede ser más efectiva.) La investigación patrocinada por los Institutos Nacionales de Salud en la Universidad de Washington demostró que esta terapia es efectiva y no causa efectos secundarios graves.
Tomar una sola dosis de un antibiótico después de tener relaciones sexuales.
Tomar antibióticos por uno o dos días cuando aparezcan síntomas.

Se pueden comprar sin receta medica, las cintas que cambian de color y que señalan si hay infección en la orina. Estas cintas detectan el nitrito, que es formado cuando las bacterias cambian nitrato en la orina a nitrito. La prueba puede detectas alrededor de un 90 por ciento de las ITU cuando se usan con la primera orina de la mañana. Pueden ser útiles para las mujeres que sufren de infecciones recurrentes.

Los doctores sugieren que la mujer tome las siguientes medidas para evitar una infección:

Tome mucha agua todos los días.
Orine en cuanto sienta el deseo; nunca resista el deseo de orinar.
Límpiese de adelante hacia atrás para prevenir que la bacteria cerca del ano entre en la vagina o en la uretra.
Báñese en la regadera en vez de las tinas de baño.
Limpie el área genital antes de tener relaciones sexuales.
Evite usar duchas perfumadas y aerosoles para la higiene femenina, pues pueden irritar la uretra.

Infecciones durante el Embarazo (regrese al principio de la pagina)

Una mujer embarazada que desarrolla una ITU debe de ser tratada rápidamente para evitar el nacimiento prematuro del bebé y otros riesgos como es la presión arterial elevada. Es peligroso tomar algunos antibióticos durante el embarazo. Para seleccionar el mejor tratamiento, los doctores consideran varios factores como la eficacia del medicamento, la etapa del embarazo, la salud de la madre, y los efectos secundarios potenciales sobre el feto.

Infecciones Complicadas (regrese al principio de la pagina)

La cura de las infecciones que se originan de una obstrucción urinaria o por un desorden del sistema nervioso, depende de encontrar y corregir el problema subyacente, a veces con cirugía. Si la causa del problema no es tratada, este grupo de pacientes esta a riesgo de daño renal. Además, estas infecciones tienden a ser causadas por un espectro más amplio de bacterias, y a veces por mas de un tipo de bacteria a la vez.

Infecciones en los Hombres (regrese al principio de la pagina)

Las ITU en los hombres ocurren generalmente por obstrucción – por ejemplo, una piedra o una próstata agrandada – o por un procedimiento médico que incluye el uso de una sonda. El primer paso es el de identificar el organismo que esta causando la infección y que antibiótico es efectivo. Usualmente, los médicos recomiendan tratamiento mas largo para los hombres que para las mujeres, en parte para prevenir infecciones de la próstata.

Las infecciones de la próstata (prostatitis bacterial crónica) son difíciles de curar porque los antibióticos no penetran el tejido infectado de la próstata en una forma efectiva. Por esta razón, los hombres con prostatitis necesitan un tratamiento de larga duración con una antibiótico que haya sido cuidadosamente seleccionado. Las ITU en los hombres de edad avanzada son frecuentemente relacionadas a prostatitis bacterial aguda, que puede ser fatal si no se trata a tiempo.

¿Hay una vacuna para prevenir las ITU recurrentes? (regrese al principio de la pagina)

En el futuro, los científicos pueden desarrollar una vacuna que ayude a prevenir que las infecciones del tracto urinario recurran. Los investigadores en diferentes estudios han encontrado que los niños y las mujeres que tienden a tener ITU recurrentes probablemente carecen de unas proteínas llamadas inmunoglobulinas, que combaten las infecciones. Los niños y las mujeres que no sufren de ITU tienden a tener niveles normales de inmunoglobulinas en sus tractos genitales y urinarios.

Ciertos estudios han indicado que una vacuna ayuda a aumentar las habilidades naturales de los pacientes de combatir infecciones. La vacuna no produce infección, ya que esta compuesta de bacterias muertas. Al contrario, la vacuna provoca que el cuerpo produzca anticuerpos que luego pueden combatir bacterias vivas. Los investigadores están estudiando vacunas inyectadas y por vía oral para ver cual trabaja mejor. Otro método que se esta considerando para las mujeres es el de aplicar la vacuna directamente en forma de supositorio en la vagina.

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